Een stapje in de richting van een duurzame luchtvaart. Zo zou je de nieuwe Delftse waterstofdrone kunnen zien. Net als een hybride auto laadt hij de accu op tijdens de rit.
Ready Steady Lift Off. (Compilatiefoto: MAV-lab)

Een stapje in de richting van een duurzame luchtvaart. Zo zou je de nieuwe Delftse waterstofdrone kunnen zien. Net als een hybride auto laadt hij de accu op tijdens de rit.

Read in English

Onderzoekers van het micro aerial vehicle laboratory (MAV)-lab maakten een drone die verticaal opstijgt en landt en die urenlang horizontaal als een vliegtuig kan vliegen op waterstof.

De drone weegt dertien kilo, heeft een spanwijdte van drie meter en is voorzien van twaalf motoren (en twaalf propellers). De onderzoekers testten het toestel vanaf een varend schip van de Koninklijke Marine op volle zee. De drone kan tientallen kilometers, tot ver voorbij de horizon, vliegen en dus ook buiten het radarobservatiegebied van de marine komen. Dat maakt hem bruikbaar als vooruitgeschoven observatiepost.

De onderzoekers werken al een paar jaar aan dit toestel. Anderhalf jaar geleden slaagden ze erin om de drone te laten landen op een deinend schip. Geen sinecure. Dat vergt nogal wat aanpassingsvermogen van zo’n vliegende robot. “Niet alleen de beweging maakt de manoeuvre ingewikkeld”, zegt projectleider Bart Remes. “Het feit dat zo’n marineschip van metaal is maakt dat je kompas helemaal wegdraait. We hebben allerlei sensoren opnieuw op elkaar moeten afstellen.”

Vliegt het toestel horizontaal, dan schakelt hij helemaal over naar de waterstofcel

En dat was dus nog maar de eerste stap. Voor stap twee, die nu is afgerond, moesten de elektrische aandrijving vanuit de accu en de energie die de waterstofcel levert op elkaar afgestemd worden. Op het moment dat het vliegtuig opstijgt, moeten beide aandrijfvormen namelijk tegelijk worden aangesproken omdat dit zo energie-intensief is. Vliegt het toestel in horizontale richting verder, dan schakelt hij helemaal over naar de waterstofcel.

De drone valt enigszins te vergelijken met een hybride auto. Maar dan een die vliegt, en waterstof verbruikt in plaats van benzine. Net als bij een hybride auto laadt de accu op tijdens de rit. “Daar moesten we wel even aan wennen”, zegt Remes. “Normaal zien we de accu tijdens de vlucht in rap tempo leeg lopen. Nu gebeurt het tegenovergestelde.”

Maar wat is de link met een duurzamere passagiersluchtvaart? Vliegtuigen hoeven niet verticaal op te stijgen. “Klopt”, zegt Remes. “Maar het opstijgen kost ook bij passagiersvliegtuigen enorm veel energie. Op dat moment is extra energie vanuit accu’s wenselijk. Eenmaal op kruishoogte kun je prima af met waterstofcellen. De techniek die wij ontwikkelen is dus ook interessant voor de burgerluchtvaart.”