It’s easy to be lazy about learning Dutch while in the Netherlands, because even the panhandlers speak perfect English. But it pays to learn the local language.

To start, if you’re thinking about graduating and working here, you’ll be hard pressed to even read job postings without some knowledge of Dutch. But at a deeper level, learning even a little of the local language will prompt your Dutch hosts to make you feel much more at home. When I lived in Thailand, I was amazed at how few tourists bothered to even learn to say ‘thank you’ in a country where most people don’t speak much English. But I was also amazed at how differently I was treated once I could interact completely in Thai: prices in the market went down, my guest-house rooms got nicer, and I got spontaneously invited for lunch on more than one occasion. The TU drastically cut the funding to language programs this year, but the Dutch courses remain. This means that it’s convenient and inexpensive for students to learn at least a little of the Nederlandse taal. I was in a bar last weekend, and had a conversation with a Dutch supporter of Geert Wilders. ‘Doesn’t it bother you that some people in America don’t learn English?’ he asked me. No, I replied, it doesn’t, as they’re only making life harder for themselves, not for me. So to all my international friends, make it easier on yourself and start learning Dutch sooner rather than later.

Of course it can be difficult to practice Dutch, even in the Netherlands, because the TU campus is frustratingly divided between Dutch and non-Dutch students – and this is mostly because international students are shut out from many student programs, either by rule or by attitude. I discussed International Research Projects and their 19th century language policies in my last column, but another good example is how if you call the Dutch tax office, they will tell you – in perfect English – that they aren’t allowed to speak to you in English. A Dutch girl once told me, ‘the Dutch love to divide themselves into little groups. We even used to have a name for it – pillarization.’ In the Netherlands, it used to be a way of life that the Protestants, Catholics, liberals and socialists never had to interact, because each had their own schools, newspapers, radio stations, political parties, labor unions, banks, universities…even hospitals. Ostensibly this system began to break down in the cultural revolution of the 1960s, but it seems to me that it remains in spirit among many Dutch. In fact, I’d describe Dutch society as extremely tolerant but not particularly open. This isn’t just unfortunate for international students, it’s unfortunate for Dutch students as well, because if they really want to achieve in their professional careers, they’ll need to be experienced in working in English with teams of international colleagues. So to all my Dutch friends, make it easier on yourselves and start to include us sooner rather than later.

Devin Malone, a recent MSc graduate in industrial ecology, is from Anchorage, Alaska.

Studenten die meer dan één jaar vertraging oplopen gaan volgens het regeerakkoord vanaf september de ‘Halbe-heffing’ betalen: drieduizend euro bovenop het collegegeld. En ook de instellingen krijgen een boete van drieduizend euro.

Te abruptEen sta-in-de-weg kan de Raad van State zijn, die de staatssecretaris deze week heeft geadviseerd over zijn plannen. In de Tweede Kamer wilde hij daar gisteren nog niets over kwijt, maar de kans is groot dat de Raad de invoering te abrupt vindt. Huidige studenten zijn er altijd van uitgegaan dat zij tegen het lage collegegeldtarief konden studeren. De spelregels kunnen tussentijds niet zomaar worden veranderd, Zullen zij in procedures kunnen aanvoeren.

Boetes nodigZijlstra heeft de boetes nodig om de aanbevelingen van de commissie-Veerman te kunnen uitvoeren. Met de 370 miljoen euro per jaar wil hij onder meer de kwaliteit van het hoger onderwijs verbeteren. Natuurlijk kan de staatssecretaris een advies van de Raad van State naast zich neerleggen, maar of de Kamer dat zal steunen is de vraag.

TraktatieAls Zijlstra de weg van de minste weerstand kiest, neemt hij vrijdag - zijn verjaardag - een traktatie mee voor de studenten. Met een jaar uitstel kan hij de studenten vermoedelijk wel paaien. Hun eventuele uitloopjaar zou pas op 1 september beginnen, zodat ze nu nog anderhalf jaar de tijd hebben om hun eventuele studievertraging weg te werken.

InstellingenDe problemen die de instellingen met de plannen hebben, zijn daarmee echter niet van tafel. De miljoenen die Zijlstra door een tegemoetkoming aan de studenten misloopt, moeten wel ergens vandaan komen, wil hij zijn investeringen kunnen doen. Grote kans dat die last bij de instellingen terechtkomt of bij de studenten die een hogere boete moeten betalen.

Wisselgeld Het zou niet de eerste keer zijn dat Zijlstra wisselgeld inzet. In december oogstte hij al waardering toen premier Rutte met een extra uitloopjaar voor masterstudenten over de brug kwam. Studentenbonden blij: hun protest had zin gehad! Het kabinet had echter al veel eerder bedacht dat het uitloopjaar het draagvlak voor de bezuinigingen zou vergroten.