​'Doe wat je leuk vindt'

Hoogleraar structural optimization and mechanics Fred van Keulen krijgt maandag 5 september de Leermeesterprijs 2016. Deze prijs van vijftienduizend euro is voor Delftse hoogleraren die inspireren en excelleren in onderwijs én onderzoek.

Een Leermeesterprijs wordt uitgereikt op voordracht van de decaan, de studievereniging van een faculteit en promovendi van de kandidaat. Wat vindt u ervan dat zij u hebben voorgedragen?

"Het feit dat mensen die voordracht voor je doen, is misschien nog wel belangrijker dan het krijgen van de prijs. Ik krijg er een warm gevoel van dat mensen dat voor je hebben gedaan. Waanzinnig en mooier dan de prijs zelf."

‘Hij is inspirerend, weet uit te dagen en tot zelf nadenken aan te zetten’, zegt uw decaan Theun Baller (3mE) over u. Hoe doet u dat?

"Ik stel vragen. ‘Dat wat je vertelt, is dat wel goed? Kun je me uitleggen waarom dit goed is? Zou het misschien beter kunnen? Hoe kunnen we harder maken dat het goed is en hoe kan het beter?’ Ik wil ze kritisch laten nadenken. De ellende hiermee is dat je het ooit terugkrijgt van diezelfde mensen. Ik had op een gegeven moment wat geschreven en laten lezen aan een promovendus die bijna klaar was. Dan krijg je vervolgens zelf een rood gekleurd papier terug. Dat zijn de wrange vruchten die je oogst. (Lacht). Dat is mooi."

Welke colleges geeft u?

"Mechanica. Veel van mijn colleges hebben te maken met hoe dingen vervormen als je ze belast. En dan gaat het vaak over de niet-lineaire aspecten die daarbij een rol spelen. Ik heb bijvoorbeeld een college stabiliteit. Neem een plastic koffiebekertje: als je daar op duwt, knikt hij. Als je hem loslaat, komt hij weer redelijk in zijn oude vorm terug. Dat is het niet-lineaire aspect. In het college behandel ik hoe je dat met de computer kunt doen."

Hoe was u zelf als student?

(Lacht) "Het zieke was dat ik als eerstejaars bij een college sterkteleer van professor De Pater dacht: dat lijkt me nou een leuk college om zelf te geven. Bizar hé. Dan ben je toch gek? Verder ben ik een redelijk serieuze student geweest. Het was geen straf om te studeren."

Weet u al wat u met uw prijs gaat doen?

"Ik heb nog geen plan, maar er is een aantal onderwerpen waar ik graag wat meer tijd voor zou hebben. Topologie optimalisatie van multistabiele systemen staat al een tijd op mijn verlanglijst. Het is een moeilijk onderwerp waar andere mensen al vreselijk hun handen aan hebben gebrand. Het gaat over met de computer automatisch structuren ontwerpen die vanzelf in allerlei standen kunnen staan. Dat intrigeert me en ik wil er graag mijn tanden in zetten."

Welke adviezen heeft u voor de eerstejaars studenten in Delft?

"Het is een beetje vloeken in de kerk: doe wat je leuk vindt, want daar ben je het beste in. Dat is niet bedoeld als: ga alleen maar feesten, maar ga in je opleiding juist die onderwerpen opzoeken waar je de meeste lol in hebt. Die gaan je het makkelijkste af en daar kun je het verst mee komen. Wát het ook is: ga er voor! In het leven moet je al zo veel, zorg er dan voor dat je het met een beetje lol kunt doen."