Bionanoscience targets HIV infections

New research at the Kavli Institute of Nanoscience studies the molecular basis of HIV infections. “We want to see how drugs work.”

His room is still very much bare, as Dr Elio Abbondanzieri only just started work at the faculty of Applied Sciences’ bionanoscience department on January 3rd. In fact he’s still waiting for a container of his personal belongings and his Toyota Prius to arrive. Abbondanzieri came to Delft together with his wife, Dr Anne Meyer, who works independently in the same department. After a PhD from Stanford and postdoc at Harvard, Dr Abbondanzieri chose Delft as his next posting, having initially been contacted by Professor Cees Dekker, the bionanoscience department chairman. Dr Abbondanzieri had also known of Prof. Dekker and Dr Nynke Dekker through their work and publications. “After the United States, the Netherlands is second in terms of papers in biophysics,” Dr Abbondanzieri says of his move to Delft. At Harvard he had worked with Professor Xiaowei Zhuang on reverse transcriptase, a line of research he will continue in Delft. Reverse transcriptase is a viral enzyme that translates viral RNA into DNA – a process unique to retroviruses. The resulting ‘complementary DNA’ is then inserted into the host’s DNA by yet another enzyme (integrase).

Perhaps the most notorious retrovirus is the HIV virus, the cause of AIDS. Dr Abbondanzieri calls reverse transcriptase “the key in the armour of the HIV virus”. Two out of four most commonly used classes of HIV-antivirals target the essential enzyme.

By using advanced fluorescent microscopy, Dr Abbondanzieri and colleagues have been able to show how the transcriptase enzyme grips an RNA strand like two hands gripping an arm, although the weird thing about this is that, despite the strong grip, transcriptase can suddenly detach, flip around and grip again, which is a trick essential for its functioning. “Now that we know how that works, we can add drugs and watch their interaction and the effect they have,” says the new assistant professor, who plans to test experimental drugs by visualising their molecular interaction with their targets. “Once you have the right instruments and techniques,” Dr Abbondanzieri says, “you have a window on nature that very few have. It raises a host of new questions.” 

Other new arrivals at Bionanoscience are Dr Anne Meyer from MIT and Dr Chirlmin Joo from Seoul National University in South Korea.

X-factor en Idols? Kinderspel. Als Flavourables-duo Tim Miles en Maxwell Crookes, eigenlijk gewoon Tim Mulders en Jaap de Laat (21), op 23 februari de Next Generation DJ Contest winnen, veroveren ze geen landelijke roem, maar een internationaal platencontract. Ook mogen ze dan drie keer optreden op de vijfdaagse Winter Music Conference, tijdens Spring Break in Miami. “Toch wel de holy grail binnen de housescene”, volgens De Laat. “Je staat meteen met twee voeten in de house-industrie.”

Om uit 3500 kandidaten door te dringen tot de finale, moesten de studenten een housemix uploaden op de wedstrijdsite én hun naam zo sterk mogelijk marketen. Publiek over de hele wereld kon vervolgens op de Flavourables stemmen. Nu pas, in de finale, kijkt een professionele jury - onder wie dj/producer Sebastian Ingrosso en wat platenbonzen - naar het tweetal. Zo’n eitje als het leek om zover te komen, zo spannend wordt het nu. Want de dj’s moeten ook zelf produceren. Daar vallen de meesten van de 83 finalisten op af, denkt Mulders. “Daar heb je namelijk minstens twee jaar ervaring voor nodig.” En de Flavourables hebben die. “Bij de top 30 komen moet dus wel lukken”, hoopt De Laat.

En dan te bedenken dat ze aan het begin van hun studie nog maar net met house bezig waren. “Ik heb Jaap er echt een beetje in meegesleurd”, zegt Mulders. Maar ze zijn aan elkaar gewaagd, vinden ze, vullen elkaar aan. “Jaap is van de rustige, diepe house, en ik maak er een bonte mix van. Elektronische muziek wordt tegenwoordig steeds meer ‘blieperij’, maar dat zul je bij ons niet horen – wij houden het melodieus.”

Voordeel daarvan is dat het lekker mainstream is. “Het dak gaat er altijd af als we draaien”, zegt Mulders. “Bij grote acts als Benny Rodriguez en Gregor Salto, bij wie we in het voorprogramma draaiden, nemen we ons altijd voor de hits in de tas te houden. Wij moeten gewoon opwarmen, het knallen is voor de hoofdact. Maar het eindigt altijd hetzelfde: in het laatste kwartier gaat het publiek zo los, dat we toch die hits weer uit de tas halen.”Ze klinken als oude rotten in het vak. En hoewel de Flavourables voornamelijk draaien op studentenfeesten, zijn ze dat ook best een beetje. Sinds twee jaar hebben de studenten hun eigen radioshow op Stadsradio Delft: Flavourables in the Mix. Met niet de minste gasten ook, onder wie Laidback Luke en Gregor Salto.

Ze blijven er nuchter onder, draaien nog steeds het liefst op studentenfeesten. “Daar zijn we ook gewild, maar het is een kritisch publiek”, vindt Mulders. “Je moet hun aandacht er echt bij houden.” Want het liefst horen ze Guus Meeuwis, de echte meezingers. “Een hele uitdaging om hen los te krijgen op house.”

En hun huisgenoten, zijn die inmiddels ook om, of smeken zij om een beatloze avond? “Ach, ze vinden het wel leuk, maar ik kan er wel een beetje in doordraven”, bekent Mulders. “Nu weten we het wel Tim, zeggen ze dan. En dan is het ook goed.” Er moet tenslotte ook nog gestudeerd worden. De Laat: “We hebben afgesproken om hoe dan ook onze bachelor af te maken. Mocht de roem plotseling losbarsten, dan gaat het geld gewoon opzij voor later. Dan zien we de house als een lange sabbatical, en doen we die master alsnog.”  

Je kunt nog stemmen op de Flavourables: www.letsmix.com  en www.flavourables.com