In Amerika (2)

The New American University. De titel van Michael Crows inaugurele rede liet geen enkele twijfel bestaan over de ambities van de bestuursvoorzitter van Arizona State University (ASU). Bij zijn aantreden in 2002 stelde Crow zich ten doel ASU om te vormen tot de nieuwe gouden standaard van het Amerikaanse onderwijssysteem. Dat systeem is volgens Crow hard aan vernieuwing toe, als het op een zinvolle manier wil bijdragen aan de brede maatschappelijke vraagstukken van deze tijd. Topuniversiteiten als Harvard, Yale, MIT en Princeton staan in zijn ogen symbool voor een verouderd model dat zich kenmerkt door zijn kachelpijpstructuur: de wetenschappelijke disciplines zijn gevangen in hun eigen nauwe probleemdefinities die alleen maar kunnen leiden tot gedeeltelijke oplossingen, terwijl de werkelijke, grensoverschrijdende uitdagingen onaangeroerd blijven. De nieuwe Amerikaanse universiteit daarentegen staat midden in de samenleving en neemt met probleemgestuurd onderzoek het voortouw in lokale en globale duurzaamheidkwesties.
Het bleef niet bij mooie woorden alleen. In zijn strijd tegen de academische verzuiling gooide Crow de hele blokkendoos van faculteiten en afdelingen overhoop en begon opnieuw te bouwen. Hij verving 20 van de 23 decanen, schafte diverse afdelingen af en richtte interdisciplinaire onderzoekscentra op zoals het Biodesign Institute, het Global Institute of Sustainability, en de School of Earth and Space Exploration, waar wetenschappers van diverse pluimage aan probleemgestuurde onderzoeksprojecten werken. ‘Intellectuele fusie’ is daarbij het sleutelwoord: onderzoekers kijken voorbij de grenzen van hun eigen disciplines en proberen gezamenlijke oplossingen te formuleren voor maatschappelijke vraagstukken. Zo werken microbiologen, procesingenieurs en sociale wetenschappers in het project Tubes in the Desert samen aan de productie van biobrandstoffen uit zonne-energie met behulp van blauwalgen.
Niet iedereen is even blij met de dadendrang van de voorzitter. Critici menen dat de bemoeizucht van Crow de universiteit uiteindelijk zal opbreken. Studenten klagen over de fors toegenomen studiekosten. Hoogleraren voelen zich onbegrepen, spreken over oude wijn in nieuwe zakken. Maar vooralsnog stijgen zowel de studentenaantallen als het aanzien van de universiteit in rap tempo. ASU is de jongste universiteit in de top 100 research/universities van de Carnegie Corporation, sponsors staan in de rij om onderzoeksprojecten te financieren en rondom de campus schieten nieuwe universiteitsgebouwen als paddenstoelen uit de grond. Zeven jaar na zijn aantreden is Crow een heel eind op weg met de verwezenlijking van zijn droom.
De succesvolle ondernemer die in een paar jaar tijd in zijn eentje een imperium uit de grond weet te stampen: Amerikaanser kan het niet. Toch zouden delen van het succesverhaal van Crow ook op universiteiten in andere culturen van toepassing kunnen zijn. Dat wetenschappelijke kwaliteit en maatschappelijke relevantie elkaar niet hoeven te bijten bijvoorbeeld. Dat interdisciplinair onderzoek tot onverwachte inzichten kan leiden. En vooral: dat breken met oude tradities vitaliserend kan werken. Misschien kunnen de ideeën van academische ontzuiling en interdisciplinariteit ook een frisse wind in de Hollandse polder laten waaien. Wie weet: misschien staat de nieuwe Nederlandse universiteit straks wel in Delft.

Dit is het tweede deel van een drieluik over het leven aan de Arizona State University.

Drs. Daan Schuurbiers is onderzoeker bij de werkgroep biotechnologie en maatschappij.


15 juli 2014

Eindelijk man

Fokkink Heel lang geleden, diep in de vorige eeuw, was ik uitgestudeerd en toen moest ik in dienst. ‘Jongen, ga in dienst, daar word je een man van’, kreeg ik te horen van mensen die het konden weten. Nu was ik eigenlijk van plan om ...
30 juni 2014

Intrapreneurship

Genee De TU Delft staat bekend als een ondernemende universiteit. Er zijn veel gave platforms om nieuwe ideeën wereldkundig te maken. Zie TEDx Delft en DIG-it. Wereldbestormende ideeën zoals The Ocean Cleanup vinden hun weg naar de ...

30 juni 2014

In memoriam: Fred Oldenburg

Woensdag 18 juni 2014 overleed Fred Oldenburg. Hij studeerde en werkte zijn hele loopbaan aan de TU Delft, gaf les bij Bouwkunde, was collegelid en lid van de universiteitsraad. Ir. Fred Oldenburg was midden jaren vijftig al ...
30 juni 2014

In memoriam: Cyril Boussion

In memoriam: Cyril Boussion Het doet mij veel verdriet te moeten melden dat promovendus Cyril Boussion in het pinksterweekend volkomen onverwacht is overleden als gevolg van een hartfalen. Ruim twee jaar geleden is Cyril bij de windenergiegroep van de ...

30 juni 2014

Eat your own dog food

Hartmann Ook dit jaar was het IKA-circus weer een rampzalige ervaring. De website ziet er tegenwoordig gelikt uit, maar het werkt nog steeds voor geen meter. Het is geïnstitutionaliseerde diefstal als gevolg van verregaande incompetentie. ...
16 juni 2014

Van wie is de leuning?

Van der Ven Sinds ik ‘burger’ ben geworden zit ik vaak (lees: iedere dag) in de trein. Laat me de situatie schetsen. Ik loop de trein in. Het is druk, zoals altijd in de Fyra. Ik loop langs rijen met bezette stoelen. Op een tweezitter verderop ...

  Meer