In Amerika (2)

The New American University. De titel van Michael Crows inaugurele rede liet geen enkele twijfel bestaan over de ambities van de bestuursvoorzitter van Arizona State University (ASU). Bij zijn aantreden in 2002 stelde Crow zich ten doel ASU om te vormen tot de nieuwe gouden standaard van het Amerikaanse onderwijssysteem. Dat systeem is volgens Crow hard aan vernieuwing toe, als het op een zinvolle manier wil bijdragen aan de brede maatschappelijke vraagstukken van deze tijd. Topuniversiteiten als Harvard, Yale, MIT en Princeton staan in zijn ogen symbool voor een verouderd model dat zich kenmerkt door zijn kachelpijpstructuur: de wetenschappelijke disciplines zijn gevangen in hun eigen nauwe probleemdefinities die alleen maar kunnen leiden tot gedeeltelijke oplossingen, terwijl de werkelijke, grensoverschrijdende uitdagingen onaangeroerd blijven. De nieuwe Amerikaanse universiteit daarentegen staat midden in de samenleving en neemt met probleemgestuurd onderzoek het voortouw in lokale en globale duurzaamheidkwesties.
Het bleef niet bij mooie woorden alleen. In zijn strijd tegen de academische verzuiling gooide Crow de hele blokkendoos van faculteiten en afdelingen overhoop en begon opnieuw te bouwen. Hij verving 20 van de 23 decanen, schafte diverse afdelingen af en richtte interdisciplinaire onderzoekscentra op zoals het Biodesign Institute, het Global Institute of Sustainability, en de School of Earth and Space Exploration, waar wetenschappers van diverse pluimage aan probleemgestuurde onderzoeksprojecten werken. ‘Intellectuele fusie’ is daarbij het sleutelwoord: onderzoekers kijken voorbij de grenzen van hun eigen disciplines en proberen gezamenlijke oplossingen te formuleren voor maatschappelijke vraagstukken. Zo werken microbiologen, procesingenieurs en sociale wetenschappers in het project Tubes in the Desert samen aan de productie van biobrandstoffen uit zonne-energie met behulp van blauwalgen.
Niet iedereen is even blij met de dadendrang van de voorzitter. Critici menen dat de bemoeizucht van Crow de universiteit uiteindelijk zal opbreken. Studenten klagen over de fors toegenomen studiekosten. Hoogleraren voelen zich onbegrepen, spreken over oude wijn in nieuwe zakken. Maar vooralsnog stijgen zowel de studentenaantallen als het aanzien van de universiteit in rap tempo. ASU is de jongste universiteit in de top 100 research/universities van de Carnegie Corporation, sponsors staan in de rij om onderzoeksprojecten te financieren en rondom de campus schieten nieuwe universiteitsgebouwen als paddenstoelen uit de grond. Zeven jaar na zijn aantreden is Crow een heel eind op weg met de verwezenlijking van zijn droom.
De succesvolle ondernemer die in een paar jaar tijd in zijn eentje een imperium uit de grond weet te stampen: Amerikaanser kan het niet. Toch zouden delen van het succesverhaal van Crow ook op universiteiten in andere culturen van toepassing kunnen zijn. Dat wetenschappelijke kwaliteit en maatschappelijke relevantie elkaar niet hoeven te bijten bijvoorbeeld. Dat interdisciplinair onderzoek tot onverwachte inzichten kan leiden. En vooral: dat breken met oude tradities vitaliserend kan werken. Misschien kunnen de ideeën van academische ontzuiling en interdisciplinariteit ook een frisse wind in de Hollandse polder laten waaien. Wie weet: misschien staat de nieuwe Nederlandse universiteit straks wel in Delft.

Dit is het tweede deel van een drieluik over het leven aan de Arizona State University.

Drs. Daan Schuurbiers is onderzoeker bij de werkgroep biotechnologie en maatschappij.


07 augustus 2014

The House Of Dolls

The House Of Dolls British author David Hewson is better known for writing two novels based on the hit Danish television show, The Killing, but this time, he’s in Amsterdam. The novel follows a retired police detective who left the force after his own ...
07 augustus 2014

How to Be Orange

How to Be Orange American-born comedian Greg Shapiro describes himself has having “split-nationality” disorder. He relocated to Amsterdam from Chicago to help start Boom Chicago, married a Dutch woman and has now become synonymous with Super Burger, ...

07 augustus 2014

Stuff Dutch People Like

Stuff Dutch People Like A collection of pieces from the popular website, Stuff Dutch People Like, author Colleen Geske chronicles, as the title suggests, things that Dutch people enjoy. She started the blog in 2012 for her friends and it has grown tremendously ...
07 augustus 2014

Ready, Steady, Go Dutch

Ready, Steady, Go Dutch A collaborative publication between the non-profit organisation ACCESS and the English-language news organisation Dutch News, this book polled internationals from all over the country for their experiences of living in the Netherlands. ...

07 augustus 2014

The Xenophobe's Guide To The Netherlands

The Xenophobe's Guide To The Netherlands This is one of many books in the Xenophobes series which, according to their website, ‘highlights the unique character and behaviour of nations’. The Dutch version of the series is true to form. The author, Rodney Bolt, was born ...
07 augustus 2014

Digital media and the future of teaching

Learning trends The focus of contemporary learning is often on new media available to facilitate teaching. These media have broken down spatial distance and time, making global collaboration possible. Research drives learning and is ...

  Meer