In Amerika (1)

How are you doing today? Zonder op een antwoord te wachten zet Melissa mijn 12 Oz juicy BBQ pork chop op tafel: een enorme berg geroosterd vlees, met op de rand van het bord wat gefrituurde sperzieboontjes. Welkom in het Wilde Westen. Dit is Philly’s, een van de ontelbare sports bars in Phoenix, Arizona, waar je alle belangrijke wedstrijden van het moment op de gigantische plasmaschermen boven de bar kunt volgen. Football. Baseball. Basketball. Nascar. Rodeo. Op een van de kleinere schermen een nieuwsflits van CNN: president Obama kondigt een economisch stimuleringsplan van 819 miljard dollar aan. De kersverse president wil meer geld beschikbaar maken voor alternatieve energiebronnen en energiebesparende maatregelen. Duizenden scholen en universiteiten krijgen een opknapbeurt, er wordt flink geïnvesteerd in onderwijs en onderzoek, en grootschalige infrastructurele projecten moeten de economie een nieuwe impuls geven.
Hoofdschuddend kijkt een groep dikbuikige mannen met lange baarden naar het bericht. Ze gruwen van de plannen, ze zien milieubewustzijn eerder als een akelig bijverschijnsel van langdurige blootstelling aan Granola en biologisch geteelde groenten dan als een oplossing voor de problemen van vandaag. En dan ook nog een neger die het land bestuurt. Onbegrijpelijk. Nee, dan liever de uitslagen van het Amerikaans voetbal. De Arizona Cardinals hebben zich voor het eerst in de geschiedenis geplaatst voor de Superbowl. Dat is pas nieuws.
Op de campus van Arizona State University, democratisch bolwerk in een overwegend republikeinse staat, werd de verkiezing van Obama vorige maand nog uitbundig gevierd. Maar ook op de universiteit begint men te twijfelen aan de verandering die de president tijdens de verkiezingen beloofde. Met het republikeinse voorstel voor een korting van 150 miljoen dollar op het budget van ASU wordt de kredietcrisis nu ook hier pijnlijk merkbaar. Er gaan geruchten over het sluiten van de campus in Mesa, en honderden medewerkers vrezen voor hun baan.
Je kunt die spanning voelen, op de campus en daarbuiten. The Land of Opportunity schommelt tussen hoop en vrees. Enerzijds is er die verering van de rechten van het individu, de hang naar vrijheid, het ongebreidelde consumentisme, en anderzijds het knagende besef dat men al te lang op te grote voet heeft geleefd. De grondstoffenorgie van de laatste decennia kan niet eeuwig duren. Er moet iets veranderen. Maar hoe overleef je in Phoenix zonder je energievretende voorzieningen? De stad is gebouwd op het achterhaalde gedachtegoed van avonturiers uit een voorbije eeuw. Te voet ben je nergens in deze uitgestrekte metropool, en de dorre woestijnhitte is ondraaglijk zonder koeling en enorme hoeveelheden water. Dus vreten en drinken en rijden we maar door, in de hoop op betere tijden.
Als ik uitgegeten ben komt Melissa de rekening brengen. What the heck, laat het wisselgeld maar zitten. Ze glimlacht vriendelijk, die typisch Amerikaanse professionele glimlach waar zo weinig uit op te maken valt. Thank you so much. You have a great day now. We doen ons best, Melissa. We doen ons best.

Dit is het eerste deel van een drieluik over het leven aan de Arizona State University.

Drs. Daan Schuurbiers is onderzoeker bij de werkgroep biotechnologie en maatschappij.


14 april 2014

Man/vrouw

Genee What’s in a name? Die vraag heeft me afgelopen week bezig gehouden. Terugkijkend in mijn inbox heb ik in deze week welgeteld acht mails ontvangen met de aanhef ‘Beste meneer’ of ‘Dear sir’. Uit binnen- én buitenland. Nu weet ...
14 april 2014

Weetikveel

Platzer Mijn dochter is drieënhalf jaar oud. En ze heeft nu al een missie: de waaromfase naar een hoger plan tillen. Als ik zeg: “Nee, jij mag nog geen koffie” zegt zij: “Waarom?” “Ik wil dat je eerst je groente eet.” ...

31 maart 2014

Een oude meester

Van der Ven Vanochtend zat ik voor het eerst in tijden weer eens in een collegebankje. Er was een gastcollege, gegeven door Jeroen van der Veer. Ik herinner me die heerlijke tijd dat ik er elke dag zo bij zat. Met je benen klem achter een klein ...
31 maart 2014

Rolmodel

Hartmann Als je aan ondernemende studenten vraagt: ‘Wie is voor jou een inspirerend voorbeeld in ondernemerschap?’ dan hoor je doorgaans dezelfde namen: Richard Branson, Steve Jobs, Michael Dell. Maar ook ‘die gasten van Google’ en ...

17 maart 2014

Ik ben (niet) Heisenberg

Brinkman Hij kijkt me indringend aan. Ik vraag me af of hij dronken is, maar hij lijkt het te menen. “Echt waar, dat moet je doen.” Om mij tijd te geven om erover na te denken, neemt hij een grote teug uit zijn glas. Om niet te hoeven ...
17 maart 2014

Scigen

Touw Onlangs werd bekend dat de VU een commissie heeft ingesteld om alle publicaties van hun hoogleraar Peter Nijkamp (oud-vicepresident van de KNAW en oud-voorzitter van NWO) op authenticiteit te toetsen. Een van de redenen waarom men het ...

  Meer